Pancho Villa, líder de la Revolución Mexicana y estrella de cine. La Calle de diciembre 10, 2012

El conflicto de Viet Nam fue considerada la primera guerra televisiva, transmitiendo escenas de las batallas directamente a los hogares de la población americana. Pero la primera guerra cinemática puede ser considerada la Revolución Mexicana de 1910-1921, tragedia épica que dejó un mínimo de un millón de muertos y desplazados. Su gran “estrella” fue Pancho Villa, el brillante estratega de la División del Norte que logró controlar todo el norte de México y la frontera con Estados Unidos.

La curiosa simbiosis de un bandolero y agiotista convertido en comandante militar con la industria fílmica norteamericana es el tema central de un documental de Gregorio Rocha, Los rollos perdidos de Pancho Villa de tan solo 49 minutos de duración que junto con La venganza de Pancho Villa (The Vengeance of Pancho Villa), un semi-documental en blanco y negro filmado durante los años 30 del siglo pasado por los cinematografistas trashumantes Edmundo y Félix Padilla, padre e hijo nos muestran cómo fue la relación entre Hollywood y El centauro del norte.

Los rollos perdidos de Pancho VillaUn fascinante e irónico diario que recrea las vicisitudes quijotescas que vivió Rocha durante la búsqueda de cintas que recrean las hazañas de Villa, Los rollos perdidos de Pancho Villa es un misterio cultural detectivesco. En otro nivel, es una meditación muy personal sobre las relaciones entre política, los medios masivos de comunicación y la fabricación de identidad de figuras públicas.

Es del conocimiento común entre estudiosos del cine que Villa, un personaje consciente de su personalidad e identidad popular, firmó un contrato con un estudio de cine norteamericano, la Mutual Film Co. para filmar segmentos de sus batallas contra las tropas federales para una película muda de larga duración, The Life of General Villa. Para ese momento, Villa ya había cautivado a las audiencias americanas; era descrito en los noticieros cinematográficos norteamericanos como un audaz y agresivo líder militar a la par que un Robin Hood local, quien robaba a los barones del dinero para dar a los pobres.

Las evidencias muestran que la compañía cinematográfica suplió a Villa y a sus hombres con vistosos uniformes militares para reemplazar las paupérrimas vestimentas que utilizaban las tropas villistas, además de requerir que los ataques se efectuaran durante el día, porque durante la noche era sumamente difícil filmar los combates. En Los rollos perdidos de Pancho Villa, hay un historiador que refuta esto último.

Estas escenas iniciales reflejan y hasta cierto grado, conforman y describen la política exterior oficial del gobierno de Estados Unidos hacia Pancho Villa y sus rebeldes durante su levantamiento contra el gobierno del despótico Porfirio Díaz, dictador mexicano que estuvo en el poder más de 30 años.

“Resulta muy interesante cómo Washington y Hollywood iban de la mano,” comentó Gregorio Rocha. “Hollywood interpretaba lo que Washington decidía.”

Durante la investigación, tanto en archivos europeos como norteamericanos, Rocha descubrió un sorpresivo número de filmes olvidados que muestran a Villa durante el conflicto bélico revolucionario. Durante la Primera Guerra Mundial (1914-1918) que se desarrolló en Europa, el público norteamericano se maravilló con la sangrienta guerra que se llevaba a cabo al sur de su frontera. “Creo que fue la proximidad a Estados Unidos lo que causó que se convirtiera en un circo mediático,” manifestó Rocha en alguna ocasión.

Al combinar pietaje documental con escenas de ficción de la biografía de Villa, The Life of General Villa es un curioso melodrama híbrido que utiliza escenas documentales y de ficción. Se estrenó en Nueva York en el Lyric Theater durante la primavera de 1914. El dinero que ganó Villa como pago por la película lo uso para comprar implementos militares para su tropa.

Para 1916, la administración del presidente Woodrow Wilson apoyó a Venustiano Carranza y Villa lanzó su ataque a Columbus, Nuevo México. El complejo político y de entretenimiento, así como el público en general le dieron la espalda. La Mutual llegó al grado de utilizar segmentos de los filmes de Villa combinados con nuevas escenas protagonizadas por Raoul Walsh, quien interpretó a Villa en la película de 1914, para estrenar una nueva cinta, The Outlaw’s Revenge, donde se muestra a Villa como un forajido.

Anuncio de The Mutual Film Corporation de Nueva York en The Moving Picture World del 16 de mayo de 1914
Anuncio de The Mutual Film Corporation de Nueva York en The Moving Picture World del 16 de mayo de 1914

Por décadas, no se supo qué sucedió con The Life of General Villa y The Outlaw’s Revenge hasta que Gregorio Rocha hizo su investigación y algo de luz sobre los filmes ha salido a relucir.

Para Jesse Lerner, curador del REDCAT (Roy and Edna Disney/Calarts Theater) junto con Steve Anker, “Gregorio logró juntar pedazos y claves cinematográficas para dar un gran paso hacia adelante para comprender el papel de Villa en el cine.”

Como se narra en Los rollos perdidos de Pancho Villa, la investigación de Gregorio Rocha lo llevó al archivo de la Universidad de Texas en El Paso y luego a casa de los descendientes de los cineastas Padilla. Ahí, Rocha encontró una versión de La venganza de Pancho Villa, cinta que los Padilla editaron al juntar escenas de filmes mudos originales. Rocha ayudó a restaurar la copia que posee la Library of Congress de Estados Unidos.

Entre las virtudes que posee el filme de Rocha, destaca la conciencia de la enorme cantidad de filmes mudos que han desaparecido o fueron destruidos a través de los años. Cuando llegó la era sonora del cinematógrafo, miles de películas fueron derretidas para recuperar la plata y otros metales valiosos.

“Esta continua búsqueda de datos históricos previene que las personalidades y los eventos del pasado se conviertan en meros ‘monumentos congelados’. Al final, si no compartes tus descubrimientos, éstos se pierden,” manifestó Gregorio Rocha.

Para ahondar en el tema les recomiendo un par de obras: la biografía en dos volúmenes de Friedrich Katz, Pancho Villa y Con Villa en México: Testimonios de camarógrafos norteamericanos en la revolución de Aurelio de los Reyes.

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