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El negocio cinematográfico en la ciudad de México (1908)

The Moving Picture World publicó un par de artículos sobre la cinematografía en México. El primero es un reporte del consul general sobre las probabilidades empresariales del negocio para norteamericanos y concluye que no es viable para sus coterráneos el negocio en México. El segundo, bastante extenso, describe cómo el público capitalino aprecia el cinematógrafo y menciona a los empresarios del Salón Rojo.

El primer artículo es el reporte del consul de Estados Unidos Gottschalk, quien emite su opinión sobre el negocio del cine en México. Sin mencionar la marca, habla de El Buen Tono, compañía de cigarros muy en boga en esa época, la cual promueve el cinematógrafo mediante cupones que vienen en sus diversas marcas de cigarrillos. También menciona que existen tres o cuatro cines donde asiste lo mejor de la sociedad, pero existen muchos más en diversos puntos de la ciudad, así como dos cinematógrafos callejeros para fines publicitarios. El precio promedio es de 25 centavos. Recalca que el público mexicano preferie las películas francesas y el cine norteamericano no es del agrado del público mexicano. El reporte consular en The Moving Picture World de febrero 22 de 1908 (Vol. II, No. 8, p. 141):

Cinematographs in Mexico

Consul-General A. L. M. Gottschalk reports that he has frequently been addressed for information concerning cinematograph, shows in Mexico City, and the prospects open to Americans in that line, which leads him to write:

“The invariable answer is that Mexico City is no exception to the general favor which such exhibitions enjoy in Spanish-American capitals. There are three or four well-known shows of this kind which are patronized by the best of Mexican society. The charge is 25 centavos (approximately 12% cents) for admittance, including a seat without distinction of location. Some few private families on such occasions as birthdays and other family celebrations, will hire the cinematograph and have it brought to their homes for an afternoon or evening performance.

“Apart from the well-patronized establishments described there are innumerable smaller ones dotting the city. One or two cinematographs are maintained for advertising purposes upon the public streets; and they alternate interesting views with paid advertisements: One large cigarette-making establishment in this city has a well-conducted cinematograph theater, to which admission is obtained only by the presentation of a given number of the coupons which accompany their cigarettes. All these cinematographs are of foreign make. The views used are almost exclusively of French make. They often depict scenes in continental European life, which are apparently the only kind which appeal to the public. I do not think there is any field for an American cinematograph establishment in this city; nor would our American views touch a responsive chord in the average Mexico City audience.”

Av. Juárez a la altura de el Palacio de Bellas Artes (circa 1910)
Av. Juárez a la altura del Palacio de Bellas Artes durante su construcción. (circa 1910)

El segundo artículo, de una extensión no común para noticias mexicanas, se concentra en cómo el público mexicano ha aceptado el cine como el entretenimiento más popular y esgrime las razones para ello. Las cintas que más gustan son de magia, cómicas y de crímenes; aquellas que representan la vida cotidiana no son muy del afecto de las audiencias, a diferencia del público norteamericano que sí las aprecia. Recalca el artículo que el 60% del público que asiste al cine está compuesto por mujeres y niños y resulta el negocio de entretenimiento más rentable. Como ejemplo menciona que el Salón Rojo fácilmente tiene una ganancia de $35,000 dólares anuales. Existen cerca de veinte cines y un par de ellos al aire libre junto a La Alameda con una asistencia de cerca de 5,000 personas. La zarzuela ha sido desplazada por el cinematógrafo y los moralistas que atacaban el “género chico” pensaron que nunca desaparecería.

Asalto y robo de un tren de 1903 (The Great Train Robbery), cinta de Edwin S. Porter fue vista por casi todo mundo y se convirtió en la punta de lanza para el despegue del cine en México. Comenta que Salvador Rueda inició sus exhibiciones en el Circo Orrin, luego el Teatro Arbeu, para finalmente, junto con su socio Quintana, inaugurar el Salón Rojo donde ha tenido un tremendo éxito. La extensa crónica sobre el despunte del cinematógrafo se publicó en The Moving Picture World de abril 11 de 1908 (Vol. II, No. 15, p. 321):

Moving Pictures Popular With People of Mexico

The exhibition of moving pictures has become the most popular amusement in Mexico.

The real cause of this preference is not easy to ascertain. While Mexican people are so fond of this exhibition as to give liberal support to more than twenty saloons all over the city; is it because people love life, represented in a simple and realistic manner; to see things as they really are? But the cinematograph, just as it is seen in the States, is very far from being a real representation of life. The most popular pictures are rather imaginative; the transformation of a woman into a butterfly; the magician who performs wonders, using very rough tricks; the comic scenes in which things are always arranged in the most conventional way; awful crimes, assaults, murder, and robbery, in which the public can watch the most minute details —all this is very far from being real normal life.

Pictures of real life meet with a great success only when they represent scenes from exotic life; when people and buildings and everything are represented in a different way. Scenes of any picturesque town of the Far East, the passing of a fleet through the Suez channel, the review of the troops of India, are always watched with great interest, while the public scarcely pays any attention to pictures representing its own daily life.

The cinematograph gives the appearance of reality to purely imaginative things, and probably in this paradoxical quality is the secret of its great success. This quality makes it, undoubtedly, very popular among children and women. More than 60 per cent, of the total audience is made up of women and children, though men, who are only “big children,” as it is said like also to see imaginative scenes covered by a real appearance.

The cinematograph is, anyway, the most popular—and the most profitable—amusement in Mexico. More than twenty shows are run in the city, besides two machines established around the Alameda, in the open air, and watched every evening by more than five thousand people who come from the most distant suburbs of the city.

In less than five years the cinematograph has become the king of amusements, and it has defeated even the most powerful adversaries, notably the zarzuela. Five years ago the zarzuela was thought to be the only amusement widely acceptable in Mexico. Nearly ten theaters were successfully run every evening.

Moralists were alarmed at the growing of the so-called “género chico,” which is considered as the lower style of theatrical work, and at the inferiority shown by the most successful of these small zarzuelas. The “género chico” bore the scepter of amusements, arid no one expected that it could be displaced by any other attraction.

Four years ago the cinematograph appeared. The first exhibitions were made in a timid way, between the acts at the Orrin’s circus. They were not very successful at the beginning.

Sometime later, however, a very interesting picture was exhibited, representing the robbery of a train, made at some place in California by a band of desperadoes. The picture was very fine and very exciting. Everyone in Mexico saw it, and from then the success of the cinematographer has been assured, by the same set of pictures that swept the United States and Europe with its popularity—the California train robbery scene.

Meanwhile the moving pictures had been exhibited at some places in the republic, where they became favorite, even before they were shown and popular here. At Puebla, Veracruz, Torreon, the amusement was well attended and the business was profitable. It was a curious thing that the pictures were first known at some smaller places, and were brought from there to the city by interested empresarios.

El salón Rojo. Foto: Fundación Tosacano
El salón Rojo. Foto: Fundación Toscano

One of those empresarios, Salvador Rueda, the proprietor of the Salón Rojo, realized that the enterprise should be even more profitable in the city, and about two years ago presented the first exhibitions, as an independent performance at Orrin’s circus. Previously the exhibition had been made only as a part, not the most important, of a vaudeville program. Mr. Rueda introduced it as the principal part of the program, and in a few weeks he made considerable profit, as Orrin’s circus is the place of largest capacity in the city, and was filled to the roof nightly. The season given there by Mr. Rueda did not last more than a few weeks, but in that time he had come to realize that the business could be handled on a big scale. He rented the Arbeu theater for a few days, and met with equal success.

At that time he was able to secure a long lease on the place where the Salón Rojo is now located and established there the first salon in the city, which for its splendid location has been for more than a year one of the most profitable.

It is difficult to ascertain how much Mr. Rueda and his partner, Mr. Quintana, have cleared at the Salón Rojo; but an estimate of about $35,000 a year is not considered exaggerated.

After Mr. Rueda, many people invested in the same business, and the future for the cinematograph reached its climax about eight months ago, when more than ten of the salons were run in a section covering not more than ten blocks of the central part of the city.

Many of them were closed, but they did not disappear. They only moved to the suburbs, where they continue to be the most popular amusement.

The cinematograph became a real “peril” for the theatrical companies, and even that of the Principal was compelled to adopt it between the acts, and even to retire entirely for some weeks, until the company was duly reinforced, and its bid for popularity opened in a new and indeed more expensive way.

1896: Y nos llegó el cinematógrafo. La Calle de abril 24, 2012

Es 1896 y México tiene poco más de catorce millones de habitantes y la ciudad capital no pasa del medio millón. Xochimilco, Mixcoac, Coyoacán y demás poblaciones aledañas a la capital no son más que pequeños pueblos polvorientos; Tacubaya es la excepción, pues es el lugar donde las familias acomodadas han construido sus casas de campo. Porfirio Díaz está más que afianzado en el poder y Felipe Berriozábal es el ministro de Guerra y Marina. El canal de la Viga es el afluente fluvial más transitado del valle de México y lugar por el que llegan las frutas, legumbres y demás bienes al centro de la ciudad: La Merced y Jamaica los mercados principales. La calles más emblemáticas de la ciudad son Plateros, La Profesa y San Fernando hoy conocidas como Avenida Madero. La casa de los azulejos es el Jockey Club y la Casa Bocker la más grande y surtida ferretería del país.

Es el año de la llegada del cine a México. En agosto de ese año se anuncia en la prensa capitalina la presentación de dos aparatos ópticos que en las postrimerías del siglo XIX iban a iniciar la globalización, característica actual de nuestras sociedades. El cinematógrafo de los hermanos Augusto y Luis Lumière proveniente de Francia y el vitascopio del inventor norteamericano Thomas Edison son los dos aparatos que competirán en la incipiente industria cinematográfica.

El teatro-circo Orrin (circa 1900)

Los representantes de los hermanos Lumière, Fedinand Bon Bernard y Gabriel Veyre, quienes habían llegado al país a fines de julio después de un viaje de cinco días por tren desde Nueva York, le alquilaron al General Berriozábal el entrepiso de la segunda Calle de Plateros No. 9 arriba de la Droguería Plateros (hoy llamada avenida Madero existe un Vips), para la primera exhibición pública del nuevo invento. Se celebró el 14 de agosto de 1896 con el siguiente programa: El sombrero cómico, Los Campos Elíseos en París, Bañadores en el mar, Llegada del tren, La pesca del bebé, Disgusto de niños, El acuario, Campesinos quemando yerbas, La pesca de las sardinas, El fotógrafo, El embajador de Francia en el coronamiento del Czar en Moscú, Montañas rusas. Recordemos que las vistas o tomas de la época no medían más de 150 pies y duraban entre 40 y 60 segundos.

Mientras que el cinematógrafo Lumière se proyectaba a pocos metros del zócalo, en el Teatro-Circo Orrin de la plazuela de Villamil (hoy se encuentra allí el Teatro Blanquita) se instalaron los emisarios de Edison con su vitascopio. Ya Edison en 1895 nos había enviado el kinetoscopio, que no es más que una caja con una mirilla por donde individualmente se disfrutaban las vistas. Algunas de ellas se habían adaptado al vitascopio. Entre tomas de Newark y Nueva York, las dos vistas que más impresionaron al público fueron la de los “obreros herreros” filmada en 1894 (Blacksmith Scene) y “la serpentina” (Annabelle Serpentine Dance), ambas filmadas en el “Black Maria”, nombre con que se conoció el estudio que Edison construyó en West Orange, New Jersey. La serpentina causó asombro, pues fue coloreada fotograma por fotograma.

Como se podrá constatar la competencia comercial entre franceses y norteamericanos fue cotidiana durante los inicios del cine. Quien más ganaba era el espectador ya que podía admirar vistas europeas y americanas y como no existían problemas lingüísticos que impidieran entenderlas todo mundo las admiraba. La próxima semana hablaré de las primeras vistas mexicanas.

Ya en la anterior entrega mencioné que en esta segunda parte hablaría de las primeras vistas mexicanas, entendiendo por mexicanas, que son filmadas en México y con personajes nacionales. A su llegada a México los enviados por los hermanos Lumière no dudaron en acercarse al Gral. Porfirio Díaz y éste tuvo el buen tino de entender la importancia y trascendencia que el cinematógrafo representaba.

Tarjeta de presentación de Gabriel Veyre

Los enviados de los Lumière, Gabriel Veyre y Ferdinand Bon Bernard, filmaron varias escenas en México a pocos días de haber llegado. Las primeras vistas mexicanas son: Exercice à la baïonêtte (Alumnos de Chapultepec con la esgrima del fusil), Marché indien sur le canal de la Viga (El canal de la Viga), Scène aux bains Pane (Escena en los baños Pane), Le Géneral Díaz et sa famille en promenade (Un grupo en movimiento del general Díaz y algunas personas de su familia), Le Président en promenade (El señor Presidente de la República paseando a caballo en el bosque de Chapultepec). Las primeras cuatro vistas se proyectaron en el Castillo de Chapultepec el 23 de agosto de 1896 y la última el 27 del mismo mes en el mismo lugar. Los títulos originales están tomados del catálogo Lumière por lo que están en Francés. Junto con estas vistas nacionales se proyectaron otras filmadas en Europa para complementar el programa. Es obvio que filmar personajes públicos redituaba, a la par que permitió a Veyre y Bon Bernard acercarse a personajes que les iban a abrir puertas para su negocio. También es notorio que la vista del canal de la Viga se titule “mercado indiano” pues era la forma de mostrar aspectos folklóricos y desconocidos para el público europeo y americano. La sesión cinematográfica donde se difundieron por primera vez las vistas mexicanas es el despegue para a partir de allí se comience a filmar escenas cotidianas de la vida mexicana.

La primera película rodada en suelo mexicano, pero nunca exhibida en México, fue filmada por Enoch Rector, socio de la Kinetoscope Exhibition Company, quien durante febrero de 1896 filmó una corrida de toros en la plaza de San Pablo de Ciudad Juárez. Le siguieron Bullfight (Corrida de toros)  y Drill of the Engineer Corps (Desfile de un grupo de maquinistas) filmadas en la ciudad de México durante marzo de 1896 por Gray Latham y Eugène Lauste.

Durante este año se filman 39 vistas en nuestro país según Juan Felipe Leal en su libro Anales del cine en México, 1895-1991, 1896: El vitascopio y el cinematógrafo en México y de ellas once tienen al Presidente Díaz como personaje central. El Gral. Díaz entrando o saliendo del Castillo de Chapultepec, caminando o en carruaje, sólo o con sus ministros. Otros personajes públicos, el gobernador de Palacio, Carmen Romero Rubio de Díaz o los literatos más conocidos de México son filmados y posteriormente las vistas mostradas en el Castillo de Chapultepec o en los Bajos del Hotel de la Gran Sociedad en la Calle del Espíritu Santo núm. 4 en la Ciudad de México, lugar a donde se muda el cinematógrafo después de permanecer en la Calle de Plateros por un par de meses.

Guadalajara es la segunda ciudad del país que recibe el nuevo invento y además Veyre y Bon Bernard  filman en Atequiza, Jalisco varias vistas folklóricas entre las que destacan Lassage d’un boeuf sauvage (Lazamiento de un buey salvaje), Lassage d’un cheval sauvage (Lazamiento de un caballo), Danse Mexicaine (Danza mexicana)  las cuales son proyectadas el 12 de noviembre de 1896 en el Liceo de varones en Guadalajara.

Estudiantes, campesinos, vaqueros, la comunidad española, corridas de toros, peleas de gallos, grupos indígenas, escenas costumbristas y sitios de interés completan las vistas que en aquel lejano 1896 se filmaron y proyectaron en México. La importancia del cinematógrafo quedó patente al ser el Presidente Díaz, como actor involuntario, y el Castillo de Chapultepec, acondicionado como sala de cine, el personaje y el sitio de difusión del nuevo invento.